Koosjer eten in de Antwerpse Diamantwijk

Marcel in restaurant Hoffy's
Marcel in restaurant Hoffy's

Aan het begin van afgelopen week verbleef ik zoals ik al schreef in Antwerpen om daar onder meer de prachtige Art Nouveauwijk Zurenborg te gaan bekijken. Als ik de laatste jaren in Vlaamse Scheldestad kom verblijf ik meestal in een mooi en luxueus viersterrenhotel gelegen in de Lange Kievitstraat achter het Centraal Station. Aan diezelfde Lange Kievitstraat, op een steenworp afstand van dit hotel, is het markante Joodse restaurant Hoffy’s gevestigd. Verschillende keren ben ik tijdens mijn bezoeken aan Antwerpen al naar dit typerende restaurant geweest en telkens is het een ware belevenis om hier te eten. Genoeg reden om hier deze week in mijn terugkerende culinaire column bij stil te staan.

In eerste instantie is het al een avontuur op zich om in de buurt achter het Antwerpse Centraal Station rond te lopen. Het is namelijk zo dat de grootste gemeenschap orthodoxe Joden van Europa in deze buurt leeft en werkt. Opvallend gekleed lopen de Orthodoxe Joodse gelovigen door de straten van deze Diamantwijk; mannen meestal geheel in het zwart met bijpassende zwarte hoeden en volle baarden.

De jonge jongens vallen op door hun lange bakkebaarden die vanaf hun derde jaar niet meer worden afgeknipt en meestal verworden zijn tot opmerkelijke pijpenkrullen. Zij wandelen in grote getale door de buurt en vormen zo een ware bezienswaardigheid. Dit blijkt temeer uit de groepen toeristische bezoekers die rondleidingen krijgen door Antwerpse stadsgidsen door deze buurt.

Als je vervolgens bij het Joodse restaurant Hoffy’s bent aanbeland dan voel je je in eerste instantie een beetje vreemd eend in de bijt, want rondom je heen zitten de Orthodoxe Joodse buurtbewoners te genieten van hun koosjere maaltijden. Bij navraag blijkt echter dat toch ook een groot deel van de klanten nieuwsgierige ‘buitenstaanders’ zijn die geïnteresseerd zijn in de gerechten van de Joodse keuken. Volgens het restaurant bestaat zoiets als een typische, authentieke Joodse keuken eigenlijk niet. Het Joodse volk leeft al eeuwenlang verspreid over de hele wereld en heeft overal de lokale gerechten leren kennen. Ze zijn deze gaan bereiden volgens onze hun eigen Joodse spijswetten. Eigenlijk combineren ze bij Hoffy’s verschillende keukens uit de hele wereld en is er in het restaurant dus sprake van een kosmopolitische keuken. De nadruk ligt op twee culinaire stromingen, de Ashkenazische en de Sefardische keuken. Ashkenazische Joden hebben hun wortels in West- en Oost-Europa en Rusland. Sefardische Joden komen van oorsprong uit mediterrane landen. Elk van deze keukens heeft haar eigen gerechten die volgens de Joodse spijswetten (dus koosjer) in restaurant Hoffy’s worden bereid.

Iets meer dan 25 jaar geleden besloten de broers Hoffman (Moishi, Janki en Yumi) een Jiddisch restaurant te beginnen dat dus gespecialiseerd is in de genoemde gemixte Joodse keuken. Het spreekt voor zich dat de broers streng toezien op de kasjroet, het geheel van spijswetten zoals beschreven in de Thora. Koosjer is Hebreeuws voor ‘geoorloofd’. Alle gerechten worden, volgens de website, dan ook met natuurlijke geoorloofde ingrediënten bereid. Er komen geen smaakstoffen, geen kleurstoffen, geen E-nummers of wat dan ook van chemische voedingstoffen aan te pas.

Dat klinkt veelbelovend als je het restaurant voor het eerst wilt gaan bezoeken. Je moet je echter geen lange avond tafelen in een comfortabele omgeving voorstellen want de ambiance is eenvoudig en doet eerder denken aan een ‘eethuisje’ dan aan een sjiek restaurant. Alvorens je plaats neemt aan de krakkemikkige keukentafeltjes dien je uit talloze gerechten een keuze te maken die uitgestald staan in een grote vitrine bij de ingang van de zaak. De uitbater is vriendelijk en legt graag uit wat er op de schalen ligt. Zoals dat bij een ‘opschepbuffet’ wel vaker gebeurt, kies je snel te veel uit en komen er vaak ook vreemde combinaties op je bord terecht. Nadat men heeft opgeschept wat je hebt aangewezen wordt het opgewarmd en naar je tafel gebracht.

Tijdens mijn laatste recente bezoek aan Hoffy’s passeerden inderdaad weer verschillende lekkere smaken mijn tong terwijl ik de verschillende gerechten aan het proeven was. Sommige zaken waren herkenbaar, zoals de gebakken kippenpoot in een sausje met zoete pruimen en andere gerechten zijn wat exotischer. Opmerkelijk is dat men hartig en zoet met elkaar combineert. Vooral de smaak van kaneel en zelfs een vleugje ‘speculaas’ doet het goed bij het pittig gekruide vlees. We zijn natuurlijk nog steeds in België en ook in de Jiddische keuken ontbreken frietjes niet.

Graag drink ik bij dit bijzondere diner een glaasje droge witte wijn en vroeg om de huiswijn. Eén van de gebroeders Hoffman kwam met een fles witte wijn naar mijn tafel, hoe kan het ook anders, afkomstig uit Israël. Bij de bestudering van het etiket zag ik staan Galilee, Golan Height Winery. Nu heb ik in mijn vorige blog geschreven over een wijn uit Griekenland die voor veel wijndrinkers nog onontdekt is en dat geldt voor de meeste Israëlische wijn waarschijnlijk ook.

Al wijndrinkend dacht ik aan de roerige geschiedenis van dit opmerkelijke wijngebied. De Golanhoogte was ooit onderdeel van het Assyrische rijk, deel van het Griekse Rijk van Alexander de Grote, het Romeinse Rijk, het Byzantijnse Rijk en het Ottomaanse Rijk. Maar speciaal is natuurlijk de actuele geschiedenis van het gebied. Na verovering van het streek tijdens de zesdaagse oorlog in 1967 en de annexatie van Israel van de Golanhoogte in de jaren ’80 van de vorige eeuw op het buurland Syrië is het gebied omstreden. De wijn smaakt trouwens eerder zoet dan droog en drinkt in combinatie met al het bijzondere eten vlot weg.

Zo wordt de culinaire reis door Antwerpen wel heel bijzonder!

 

Marcel Verhoeven

 

Europakenner